Los glaciares: qué son, cómo se forman y cuál es su relevancia

Los glaciares son parte fundamental para el equilibrio y la vida sobre el Planeta. Conoce más sobre su formación, importancia y situación actual.

Con información de: Glacier Power / What is a Glacier?, por Alaska Satellite Facility, 2017. https://www.asf.alaska.edu, consultada en caché el 31 de octubre de 2019; derivado de «Glaciers of North America, por Robert M. Krimmel; United States Geological Survey, 2002. Consultado en https://pubs.usgs.gov/pp/p1386j/us/westus-lores.pdf, el 31 de octubre de 2019.

Foto de portada por Vashishtha Jogi en Unsplash.

¿Qué son los glaciares?

Son grandes masas de hielo comprimido que se forman a través de miles de años con la acumulación de nieve en un mismo lugar; se dice que son vestigios de la última Edad de Hielo. Se trata de algunos de los objetos más grandes del mundo que, a un mismo tiempo, se mueven y transforman con el pasar del tiempo, las estaciones y los ciclos del agua.

Al proceso en que la nieve se convierte en hielo se le llama glaciación.

¿Cuáles son los tipos de glaciar que hay?

Los glaciares se clasifican por su temperatura, su morfología, y por su ubicación geográfica.

Por temperatura

– Glaciares temperados: aquellos que se encuentran en latitudes bajas y medias, por lo que la temperatura está aproximada a la de fusión.
– Glaciares subpolares: al interior conservan la temperatura de un glaciar temperado, pero en sus bordes tienen una temperatura más fría.
– Glaciares polares: se encuentran en altas latitudes y altitudes, por lo que la temperatura permanece por debajo de la fusión.

Por su morfología

Mantos de hielo: suelen ocupar extensiones de más de 50, 000 kilómetros cuadrados. Son los glaciares más grandes, se conocen como capas de hielo y cubrieron gran parte del Planeta durante la Edad de Hielo.
Casquetes de hielo: Son masas de hielo con gran espesor pero son más pequeños que los mantos de hielo.

Ubicación geográfica

Glaciares de circo: son glaciares pequeños que se encuentran en las montañas y suelen estar delimitados por un acantilado.
Glaciares de valle: glaciares que se originan por la expansión de los glaciares de circo.
Campos de hielo: glaciares que cubren extensas mesetas.
De piedemonte: cuando los glaciares de valle se vierten en tierras bajas.
Glaciares marinos: aquellos que flotan en el agua; se han de distinguir de los icebergs porque tienen alguna de sus partes apoyadas en la tierra.

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¿Cómo se forman los glaciares?

Los glaciares se pueden formar gracias a las nevadas, a la nieve que transporta el viento, las avalanchas, la congelación de agua, que posteriormente se compacta y cristaliza.

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¿Cuál es su relevancia?

Los glaciares ocupan el 10% de la superficie terrestre. Es decir, si se derritiera todo el hielo terrestre, el nivel del mar subiría unos 70 metros. En términos generales, se puede hablar de dos papeles fundamentales de los glaciares:

Reguladores climáticos: reflejan entre el 45% y 85% de la luz del Sol que llega del espacio, enfriando el planeta (dependiendo de la capa de nieve que tengan). Entre el reflejo del agua, el hielo, los desiertos y bosques, en promedio, la Tierra refleje el 36% de la luz del Sol, lo que determina la temperatura del Planeta y, por ende, el equilibrio de la vida sobre el mismo.

Reserva de agua dulce: constituyen la mayor reserva de agua dulce del Planeta, conteniendo hasta tres cuartas partes de ésta. Como sabemos, el 75% de la superficie del planeta está compuesta de agua, pero el 97.5% de esa agua es salada. Del 2.5% restante, un 70% es hielo y el resto es agua líquida, es decir, de toda la superficie del planeta, el 1.8% es hielo y el 0.75% es agua dulce líquida. El deshielo en equilibrio de los glaciares de las montañas alimenta los ríos que después abastecen de agua potable. 

¿Cuál es el glaciar más grande del mundo?

El glaciar Lambert, que se encuentra situado en la Antártida. Cuenta con una profundidad de 2,500 metros y una extensión total de 100 km de ancho por 400 km de largo.

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¿Por qué se pierden?

Porque su acumulación de hielo es menor que el deshielo o la vaporización; el glaciar se funde y se convierte en ríos, lagos o torrentes de agua. Cuando sucede lo contrario, es decir, cuando la acumulación de hielo es menor que su vaporización y derretimiento, entonces el glaciar crece.

El calentamiento global está provocando que el hielo que hay en los polos se funda a un ritmo cada vez mayor. Un efecto que pone en peligro a todo el planeta y que también lo podemos observar en los glaciares de los volcanes mexicanos, que están pronto a desaparecer.

El pasado 13 de junio del 2019 se vivió un grave derretimiento del casquete glaciar de Groenlandia. Después de que las nevadas en invierno fueron suaves, las olas de calor pegaron duro en la zona en primavera, y mucho más temprano que de costumbre. De acuerdo a distintos medios, se perdieron 11.000 millones de toneladas de hielo superficial en el océano, lo que equivale a 4,4 millones de piscinas olímpicas. Asimismo, Clare Nullis, portavoz de la Organización Meteorológica Mundial de la ONU afirmó para otro medio que sólo en julio la capa de hielo de Groenlandia perdió 160.000 millones de toneladas de hielo.

Para el montañista, todos son días (mundiales) del medio ambiente